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La Mordaza del Asma

Por Javier Sierra

El verano está a la vuelta de la esquina, y en la mano trae escondida una mordaza.

Una mordaza que hará la vida imposible a cientos de miles de hispanos, especialmente a los niños. Esta mordaza se llama asma y, entre los latinos, se ha convertido en una epidemia.

Con los días soleados y las altas temperaturas, sobre todo en las zonas urbanas, la atmósfera se convierte en el proverbial caldero de brujas, en el que se multiplican las partículas tóxicas que fomentan las enfermedades respiratorias, especialmente el asma. Uno de los ejemplos más notables es Los Angeles, la cual en los meses de verano raramente se libra de una gigantesca nube asfixiante de apropiadísimo color marrón.

Este es el caldo de cultivo ideal para el asma, una enfermedad que aflige a 17 millones de personas en Estados Unidos, pero que castiga con especial intensidad a los hispanos, y sobre todo, a los niños hispanos.

Según la American Lung Association, la incidencia del asma entre los niños hispanos es un 250% mayor que la de los niños blancos y 150% mayor que la de los niños afroamericanos. Un tercio de esos niños Hispanos no saben que tienen asma o no tienen seguro médico, lo cual empeora aún más la enfermedad. En un estudio realizado entre más de 9,000 madres de todas las etnias, los investigadores concluyeron que el factor que más influye en contraer asma es que la madre sea hispana. En el hospital infantil de Fresno, CA, la segunda zona más contaminada del país, la mitad de las hospitalizaciones a causa del asma en 2001 fue de niños latinos.

Esta epidemia que castiga especialmente a la comunidad hispana es un ejemplo más de injusticia medioambiental. El 80% de los hispanos vive en los 437 condados de Estados Unidos donde la calidad del aire no cumple con los estándares federales mínimos, mientras que el 57% de la población anglosajona vive en esas comunidades. En Los Angeles, el 60% de los residentes que viven cerca de 81 plantas industriales es hispano, pero sólo el 18% de esos residentes es blanco. Los estudiantes de las escuelas más viejas y en peores condiciones tienden a ser hispanos o afroamericanos. Y cuando la escuela a la que va el niño promedio hispano es nueva, es común que se construya en o cerca de un lugar tóxico que fomenta enfermedades como el asma.

Pero hay mucho que los padres de niños hispanos con asma pueden hacer para aliviar la situación. El Dr. Kevin Hamilton, director del Programa de Asma del Centro Médico Comunitario de Fresno, advierte que el aire es más tóxico después de las 3 de la tarde y no mejora hasta luego del anochecer.

"Sobre todo en el verano, les recomiendo que no estén fuera, que no hagan ejercicios intensos ni trabajo físico a la intemperie que les obliguen a acelerar las respiración, lo cual es realmente dañino para los menores de 14 años y los mayores de 65", aconseja el Dr. Hamilton.

Es recomendable recordar estos consejos porque lo más preocupante de esta crisis es que en el futuro se levantan muchas más nubes marrones gigantescas. Y la chimenea de la que van a salir esas nubes marrones se llama la Casa Blanca.

La Administración Bush ha presentado un proyecto de ley, cruelmente bautizado con el nombre de "Cielos Limpios", que está cortado a la medida de algunos de los peores contaminadores del país. El proyecto permitiría a las plantas energéticas -la mayor fuente de polución en Estados Unidos- que continúen envenenando el aire y agravando la epidemia de asma.

Según estimados del Sierra Club, realizados con métodos del gobierno federal, la propuesta causaría 100,000 muertes adicionales por enfermedades respiratorias y 2 millones de ataques de asma adicionales en los próximos 17 años. Asimismo, ahorraría a las plantas energéticas 3,500 millones de dólares y aumentaría en 61,000 millones los costos del cuidado de la salud.

Y adivine qué comunidad sería la más castigada si el proyecto se convierte en ley.

Hay una manera de arrancarle de la mano la mordaza al verano, además de seguir los consejos del Dr. Hamilton. Inscríbase y vote, y cuando vaya a votar recuerde bien quién le protegió contra los contaminadores y quién protegió a los contaminadores.

Javier Sierra es columnista del Sierra Club. El Sierra Club es la mayor y más antigua organización de base medioambiental en Estados Unidos.


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Summer's Gag Gift
Por Javier Sierra

Summer is around the corner and it's got a gag gift in hand.

It's a gag that will make life very hard for hundreds of thousands of Hispanics, especially children. The gag gift of summer is asthma and, in the Hispanic community, it has become an epidemic.

With sunny days and high temperatures, especially in urban areas, the atmosphere turns into the proverbial witch's brew, where the toxic particles that foster respiratory diseases like asthma thrive. In cities all over the country, Los Angeles being one of the most notorious example, gigantic toxic, brown clouds loom all summer long.

This toxic potion breeds asthma, a disease that afflicts 17 million people in the US, and a disproportionate percentage in the Hispanic community. But it's Hispanic children who face the gravest risk.

According to the American Lung Association, asthma incidence among Hispanic children is 250% higher than that of white children and 150% higher than that of African-American children. One third of those Hispanic kids do not know they have asthma or lack health insurance. Without treatment asthma worsens and can even be deadly. In a survey of more than 9,000 mothers representing an array of racial backgrounds, researchers concluded that Hispanic mothers were most likely to have children with asthma. At the children's hospital in Fresno, CA, the country's second most polluted area, half of all asthma hospitalizations in 2001 were of Hispanic kids.

This asthma epidemic is an environmental injustice. Eighty percent of Hispanics live in the 437 counties where air quality does not meet minimum federal standards, whereas 57% of the Anglo-Saxon population live in those communities. In Los Angeles, 60% of the residents who live close to 81 industrial plants are Hispanic, while only 18% of them are white. Students at the oldest and worst kept schools tend to be either Hispanic or African-American. Even when Hispanic schools are new, they are more likely to be built on or near toxic sites, some of the kinds of facilities that foster diseases like asthma.

But there is a lot that parents of Hispanic children can do to alleviate this crisis. Dr. Kevin Hamilton, director of the Asthma Program at Fresno's Community Health Center, warns that the air is the most dangerous after 3 pm and does not get safer until well after dark.

"Specially during the summer time, I recommend that people stay inside or if not inside, they should try not to do any running around or heavy work outside that would make you take rapid deep breaths which is really bad for kids under 14 and adults over 65," Dr. Hamilton advises.

Remember these tips because there are more of those gigantic brown clouds on their way. And they seem to be coming from the chimney at the White House.

The Bush Administration has introduced a bill in Congress, cruelly named "Clear Skies," which is custom made to the specifications of some of the country's worst polluters. The bill would allow power plants-the United States' largest source of air pollution-to continue poisoning the atmosphere and worsening the asthma epidemic.

According to Sierra Club estimates, which used federal government methods, the bill would cause 100,000 additional early deaths and 2 million additional asthma attacks in the next 17 years. Likewise, it would save power plants $3.5 billion and increase health care costs by $61 billion.

And guess what community would be the most punished if the bill becomes law.

There is one way of taking the gag gift out of summer's hand, besides following Dr. Hamilton's advice. Register and vote, and when you do go to vote, keep in mind who protected you from the polluters and who protected the polluters.

Javier Sierra is a Sierra Club columnist. The Sierra Club is America's oldest, largest and most influential grassroots environmental organization.


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