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En Defensa Propia

Por Javier Sierra

Mire el calendario. Es el Mes de la Herencia Hispana. Y para celebrarlo le invito a conocer o recordar a tres héroes latinos del medio ambiente.

Estamos en Austin, Texas, en 1991. Como cientos de comunidades de todo el país, los residentes de East Austin, en su inmensa mayoría hispanos y afroamericanos, no tienen ni idea de que uno de sus vecinos es un monstruo llamado contaminación. El monstruo vive en 54 acres de gigantescos tanques de almacenamiento de productos petrolíferos, y sus tentáculos envuelven los hogares colindantes.

Pero el monstruo tiene las horas contadas. Un buen día, Sylvia Herrera, cuya casa se encuentra al lado de la instalación, se entera horrorizada a través de una notificación pública de que las seis compañías petroleras propietarias de la instalación emiten benceno y xileno -dos poderosos cancerígenos- y que han solicitado un permiso para seguir haciéndolo.

Herrera se moviliza de inmediato y llama a su compañera Susana Almanza -con quien unos meses atrás había fundado PODER (las iniciales de palabras inglesas que significan "el pueblo organizado en defensa de la tierra y sus recursos")- para advertirla que algo olía a podrido en East Austin.

Las dos deciden alertar a la comunidad, pero pronto se dan cuenta que su enemigo es un monstruo de dos cabezas, la contaminación y el miedo de muchos vecinos a defenderse. No en vano, los propietarios de la instalación incluyen varias de las mayores compañías petroleras del mundo, como Exxon, Texaco y Chevron.

"Todo lo que les pedimos a quienes tenían dudas fue que se apartaran y que nos dejaran actuar a quienes queríamos cambiar las condiciones racistas en las que estábamos viviendo", recuerda Almanza, la actual directora ejecutiva de PODER.

Efectivamente, querer es poder, y estas dos mujeres, nacidas y criadas en la pobreza, de orgullosos orígenes indígenas mexicanos y una valentía inquebrantable, van a hacer historia en el movimiento de justicia medioambiental hispano.

"Nosotras movilizamos a la comunidad, a los líderes de 11 barrios y a varios funcionarios estatales y locales", recuerda Herrera. "Doscientas personas vinieron a una de nuestras reuniones. Mantener a la comunidad informada fue clave".

Seguidamente, PODER lanza una campaña de medios que atrae a CBS y CNN. El Austin American-Statesman publica más de 300 artículos sobre la controvertida instalación. Y después de 18 meses de intensa pelea, "¡Obligamos a los gigantes petroleros del mundo que se fueran de nuestra barrio!", proclama hoy Herrera orgullosa.

Una hazaña de esta magnitud exige, por supuesto, extraordinario coraje y perseverancia. Herrera y Almanza encontraron su inspiración en el fundador del movimiento de justicia medioambiental hispano, César Chávez, cuyas heroicas victorias para proteger a los braceros de los venenos de los pesticidas quedan a veces en la sombra de su monumental biografía.

"Como César, he trabajado duro toda mi vida por mis convicciones", indica Almanza. "La energía de su convicción personal, el poder de la paciencia y su determinación de nunca, nunca, nunca rendirse son las fuerzas que me impulsan adelante".

Esta lucha por la justicia las ha enriquecido personal y espiritualmente. Herrera es ahora doctora en educación de la salud por la Universidad de Texas. Almanza ha servido en la Comisión de Planeamiento y en la Junta Medioambiental de Austin. Y las dos han recibido numerosos premios, incluyendo ser seleccionadas para el programa Leadership for a Changing World de la Fundación Ford, un honor altamente competitivo.

"Proteger a la Madre Tierra es respetar y reconocer la espiritualidad que vive en todas las cosas", reflexiona Almanza. "Como indígenas que somos, siempre tenemos que estar agradecidos al Creador y a la Madre Tierra".

Desde el triunfo contra las petroleras, PODER también ha logrado relocalizar una enorme instalación de reciclaje que se había convertido en fuente inagotable de ratas, ruido y basura. Asimismo, PODER ha logrado mejorar la situación urbanística de más de 600 propiedades.

"Como Poderistas, no buscamos el poder en sí, sino la justicia", dice Almanza. "Y la justicia es compartir universalmente el poder".

Las batallas no se agotan. East Austin todavía sufre el legado de una de las regulaciones urbanísticas más racistas del país, ya que contiene tres veces más propiedades industriales que el resto de la ciudad.

Pero los contaminadores se andan en East Austin con pies de plomo, porque saben que se enfrentan a dos latinas que saben muy bien como defenderse a sí mismas.

Para recibir más información sobre las campañas de PODER o cómo continuar el legado de César Chávez en este mes de la Herencia Hispana, escriba al Sierra Club a ecocentro@sierraclub.org.

Javier Sierra es columnista del Sierra Club. El Sierra Club es la mayor y más antigua organización de base medioambiental en Estados Unidos.


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In Self Defense
By Javier Sierra

Check your calendar. It's Hispanic Heritage Month. And to celebrate it, I invite you to meet or remember three Latino heroes of the environment.

This is Austin, Texas, 1991. Like hundreds of communities throughout the country, East Austin residents, overwhelmingly Hispanic or African-American, have no idea that one of their neighbors is a monster called pollution. The monster lives on 54 acres, among enormous oil storage tanks, and its tentacles reach out to nearby homes.

But the monster's days are numbered. One morning, Susana Herrera, whose home is next door to the facility, reading a public notice, finds out to her horror that the six oil companies who own the tanks have been spewing benzene and xylene -two powerful carcinogens- into the air and that they have requested a permit to continue doing so.

Herrera mobilizes immediately, calling her partner Susana Almanza -with whom she'd founded PODER (People Organized in Defense of Earth and her Resources) a few months earlier- to warn her that something smelled rotten in East Austin.

They decide to alert the community but soon realize that their enemy is a two-headed beast, pollution and many neighbors' fear of defending themselves and not without reason, either. The facility's owners are some of the world's largest oil companies.

"All we asked is that they step aside (those who had doubts) and let those that wanted to change the racist conditions they were living under to move forward," recalls Almanza, PODER's current executive director.

Indeed, these two ladies, born and raised in poverty, of proud Mexican Indian heritage and unbreakable courage, are about to make history in the Hispanic environmental justice movement.

"We mobilized the community, leaders from 11 different barrios and a number of state and local officials," Herrera remembers. "Two hundred people came to one of our meetings. Keeping the community informed was key."

Next, PODER launches a media campaign that attracts CBS and CNN. The Austin American-Statesman publishes more than 300 articles about the controversial facility. And after 18 months of intense fight, "We relocated the oil giants of the world from our barrio!" Almanza proudly proclaims.

A feat of this magnitude takes an extraordinary amount of courage and perseverance. Herrera and Almanza found inspiration in the founder of the Hispanic environmental justice movement, César Chávez, whose heroic victories to protect farm workers from pesticide poisons sometimes are overshadowed by other chapters of his monumental biography.

"Like Cesar, I've worked hard all my life for what I believe in", Almanza confesses. "His strength in personal conviction, and the power of patience, determination to never, never, never give up is the strength the carries me forward."

This fight for justice has rewarded them both personally and spiritually. Herrera earned a PhD in health education from the University of Texas. Almanza has served in Austin's Planning Commission and the Environmental Board. And both have won several awards, including being selected for the Ford Foundation's Leadership for a Changing World program, a highly competitive honor.

"Protecting Mother Earth is respecting and recognizing the spirituality that lives within all things," Almanza says. "As indigenous peoples, we must always be thankful to the Creator and Earth Mother."

Since their victory over the oil companies, PODER has also been able to force the relocation of a massive recycling plant, which had become and endless source of rodents, noise and trash. Likewise, PODER has downzoned more than 600 properties.

"As Poderistas, we do not seek the pursuit of power but the pursuit of justice -and justice is the universal shared power," Almanza says.

Battles keep piling up. East Austin still suffers the legacy of one of the country's most racist zoning regulations, with three times as many industrial sites as the rest of the city.

But polluters tread lightly in East Austin, now, because they know they face two Latinas who know very well how to defend themselves.

For more information about PODER's campaigns and how to continue César Chávez's legacy in this Hispanic Heritage Month, write the Sierra Club to ecocentro@sierraclub.org.

Javier Sierra is a Sierra Club columnist. For more information, please visit www.sierraclub.org/ecocentro


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